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Geología de la Mina

Descubre el carácter excepcional del yacimiento de Wieliczka, la historia de su formación y los diferentes tipos de sal ocultos a gran profundidad bajo tierra.

Formación del yacimiento

Imagínate que el nivel de los océanos es considerablemente más alto que hoy en día y que una parte importante de la Europa actual se encuentra bajo la superficie del agua. A lo largo del actual arco de los Cárpatos, desde Silesia en Polonia hasta las Puertas de Hierro en Rumanía, se extiende el Mar Mioceno.
A consecuencia del enfriamiento del clima el nivel de los océanos baja unos 60 metros y en el Antepaís de los Cárpatos, entre el terreno de los Cárpatos y las mesetas de la Polonia central, se crea una cuenca cerrada con una muy alta salinidad. La cuenca entra profundamente en tierra firme, creando estrechas bahías y lagunas, y los movimientos orogénicos y la subsidencia provocan un descenso continuo del fondo marino.

En estas condiciones, hace unos 13,6 millones de años, se formó el yacimiento de sal. Se produce una lenta precipitación de la sal y evaporación, que acompaña a la intensa vaporización del agua provocada por el clima seco.  La evaporación progresiva y la subsidencia del fondo marino, además de la erosión de las partes costeras de la cuenca, provocaron que llegase a esta, junto con las aguas marinas, una mayor cantidad de material terrígeno, como consecuencia de lo cual en la región de los estratos de sal se depositaron intercalaciones de ganga. 

La sedimentación salina en el Antepaís de los Cárpatos posiblemente duró al menos 200 000 años. Los yacimientos que se formaron en el Antepaís de los Cárpatos se extienden en una longitud de 300 km y una anchura de 100 km. También pertenecen a ellos los yacimientos de Wieliczka, que se extienden en una longitud de 10 km y una anchura desde varios centenares de metros hasta 1,5 km.

Estructura geológica

Los pintorescos paisajes subterráneos de la mina de Wieliczka deben su encanto a la naturaleza, que modeló las rocas en formas diversas y complicadas. Merece la pena saber que el yacimiento de sal de Wieliczka tiene una estructura geológica única, no encontrada en ningún otro lugar del mundo. ¿A qué se debe esto? 

Tras la sedimentación de la sal gema se produjeron intensos movimientos orogénicos relacionados con el levantamiento de los Cárpatos. La actividad tectónica de los Cárpatos llevó al plegamiento de las capas de sal, su separación del lecho y su desplazamiento al menos entre diez y veinte kilómetros hacia el norte. Como resultado las sales fueron elevadas hacia la superficie, lo que permitió su descubrimiento y explotación tempranos. 

Los Cárpatos, al actuar como un gran bulldozer que desplazaba las masas de roca, modelaron el yacimiento con una estructura muy atípica. La característica principal del yacimiento de Wieliczka es su estructura dual. Está formado por dos partes: un yacimiento superior de nódulos y un yacimiento inferior estratificado.

El yacimiento de nódulos es único a escala mundial. Como su propio nombre indica, lo forman nódulos de sal gema, caracterizados por formas diversas, desde el tamaño de una pelota de baloncesto hasta bloques enormes, con un volumen que alcanza incluso los 100 000 m3. Tras llegar bajo tierra los mineros excavaban galerías, por las cuales buscaban los nódulos de sal y, cuando los encontraban, extraían de ellos la sal, creando cámaras subterráneas.
Las más bellas cámaras de la mina son precisamente las explotadas en nódulos de sal, una de ellas es la Capilla de Santa Kinga, que se visita en el Itinerario Turístico.

El yacimiento estratificado que forma la parte inferior del yacimiento fue plegado y modelado en forma de escamas tectónicas que bajan hacia el sur. Las capas de sal que forman esta parte del yacimiento se diferencian unas de otras. La más valiosa de ellas es el llamado estrato de sal del pozo intermedio, explotada desde la primera década del siglo XVI. Una de las cámaras más bellas que pertenece a este yacimiento es Pieskowa Skała.  Es visitada durante el recorrido por el Itinerario Turístico.

Una experiencia interesante, que recomendamos a todo aquel que visite la Mina «Wieliczka», es comparar las excavaciones en el yacimiento de nódulos y el estratificado. Un turista atento, con algo de ayuda del guía, percibirá con toda seguridad las diferencias entre ellas y será capaz de reconocer qué cámara ha sido explotada en el yacimiento de nódulos y cuál en el estratificado.

Tipos de sal

La sal gema es el nombre común de la halita, es decir, un mineral de fórmula química NaCl (cloruro de sodio). Es una roca que se caracteriza por una excelente fisilidad, una buena conductividad del calor y una fácil solubilidad en agua. Los tipos de sal gema más puros son transparentes o casi transparentes. Sin embargo, las rocas con impurezas de limos adquieren un color verde y esta sal es la más frecuentemente encontrada en la Mina de Sal «Wieliczka».

Los mineros y los guías experimentados pueden identificar diferentes tipos de sal a primera vista, aunque para los turistas esto puede ser una tarea complicada. Por ese motivo presentamos a continuación los más interesantes y más importantes tipos de sal de Wieliczka:

  • Sal verde típica: el tipo de sal más frecuente en el yacimiento de nódulos. Debe su característico color verde a las impurezas de limos. Su contenido de cloruro de sodio oscila en ella entre el 93-98%.
  • Sal verde de vitral: pertenece al yacimiento de nódulos, pero no está tan extendida como la sal verde típica. El contenido de cloruro de sodio es de aproximadamente un 30-80%, principalmente en torno al 50%. Antiguamente, debido a la cantidad de impurezas, esta sal no era apta para fines alimentarios y no se explotaba. El nombre de esta roca se debe a su parecido con una vidriera, en el que los «cristales» son la sal disuelta debido a la humedad del aire y los «marcos» se forman de limos y anhidritas.
     
  • La sal del pozo intermedio, descubierta en el siglo XVI, es la sal gema más valiosa del yacimiento estratificado. El contenido de cloruro de sodio llega incluso al 99%, Tiene un color miel. Tras ser rota con un martillo desprende un característico olor bituminoso.
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  • La sal de bronce se presenta en el yacimiento estratificado en varios tipos diferentes, tales como la sal de bronce «ojos de sapo», con bandas, laminada, gris. Su característica común son las impurezas de arena, légamos y limos. Una excepción es la sal de bronce «del águila», de una pureza extraordinaria.
     
  • La sal de bronce «del águila» tiene una cantidad extraordinariamente pequeña de impurezas de otros minerales. Antiguamente estaba destinada para la mesa real. Su nombre proviene del escudo del Reino de Polonia. Antes de su suministro a la corte del monarca los barriles eran marcados con la marca de un águila.
     
  • La sal «crujiente» es un tipo de sal de bronce muy raro. Entre sus cristales hay encerrado gas natural. Golpeada con un martillo se rompe en pequeños pedazos, algo que va acompañado de un crujido sordo. Un sonido semejante puede obtenerse disolviéndola en agua.

Sales de cristalización secundaria

Un elemento extraordinariamente pintoresco del paisaje subterráneo son las sales de cristalización secundaria. Los turistas pueden ver diferentes formas de este tipo de sal durante la visita. Merece la pena saber que son más recientes que la sal gema del yacimiento de Wieliczka, algunas se formaron en tiempos geológicos, es decir, hace millones o cientos de miles de años, y otras se forman actualmente. 

La cristalización secundaria de la sal siempre está relacionada con fugas de salmuera. En función de las condiciones reinantes y del lugar de salida puede adquirir diferentes formas.

Las más frecuentes son las llamadas «coliflores de sal», espeleotemas esponjosos que se presentan principalmente en el techo o en los hastiales, es decir, en las paredes de la galería o la cámara. Otra forma son las estalactitas de sal, que pueden verse en el techo de las excavaciones. Algo menos frecuentes son las estalagmitas y los «vidriados de sal», ya que solo se forman en zonas de intensa condensación de la salmuera. Cuando la sal toma la forma de estrechas concreciones tubulares se habla de «macarrones de sal» o de plateados «cabellos de Santa Kinga». Allí donde las gotas de agua salada que caen crean la llamada niebla de salmuera aparecen «árboles de navidad» formados por cristales de halita no completamente modelados. Los «espeleotemas» se forman en los lagos y depósitos subterráneos de agua salada..

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